La réception de La vie de Jésus d’Ernest Renan: un scandale européen ? (Nathalie Richard)

L’idée de ce colloque international qui s’est tenu au Mans en octobre 2018 est venue d’une réflexion sur le succès de la Vie de Jésus de Renan (1863) et d’une interrogation sur la possibilité de trouver, au début du 21esiècle, des phénomènes homologues. Dans les travaux que nous avons consacrés au livre d’Ernest Renan, Robert Priest, qui a participé à ce colloque et moi-même, nous sommes interrogés sur les raisons de son succès (R. Priest, The Gospel According to Renan: Reading,Writing, and Religion in Nineteenth-Century France, Oxford UP, 2015 ; N. Richard, La Vie de Jésus de Renan. La fabrique d’un best-seller, Rennes, PUR, 2015). Nous avons, chacun à notre manière, rapporté ce succès au contenu même du livre, qui combinait une approche savante, rationaliste, du fait religieux, et un message proprement spirituel. La Vie de Jésus avait donc l’avantage d’être à la fois un livre de science, s’inscrivant dans les courants de la philologie et de la mythologie comparée, et d’être un livre de foi, promouvant une nouvelle forme de religion, fondée sur la relation directe du fidèle à son dieu, sans la médiation des églises et des clercs, et basée sur l’amour plus que sur la crainte du châtiment.

Mais le succès de la Vie de Jésus était aussi lié au contexte social, économique et culturel de sa parution et à l’histoire du livre et de la lecture. L’ouvrage paraît en France lorsque les maisons d’éditions se transforment en entreprises capitalistiques modernes et cherchent à gagner de nouveaux marchés, par exemple en baissant le prix des volumes – ce dont atteste la publication d’une version populaire de la Vie de Jésus, intitulée Jésus,en 1864 –,  mais aussi en luttant contre les contrefaçons ou en signant des accords internationaux. L’ouvrage de Renan bénéficie aussi du développement contemporain de la presse et de la publicité pour le livre qui s’y développe, sous diverses formes, dont celle de la critique littéraire. Ce contexte permet de décrire la parution de la Vie de Jésus comme un « événement littéraire », en un siècle qui inventa l’expression [voir les contributions réunies par Corinne Saminadayar-Perrin dans Qu’est-ce qu’un événement littéraire au XIXe siècle ? Publications de l’Université de Saint-Étienne, 2008].

Dans le contexte français, la Vie de Jésus fit scandale autant qu’événement. La troisième raison de son succès tient ainsi au contexte religieux de sa parution et au poids de l’Église catholique dans la France des années 1860. Remettant en question un point central du dogme (celui du péché originel en lien avec la rédemption), le livre est perçu comme une attaque anti-chrétienne par une Église catholique affaiblie politiquement depuis que ses relations avec le pouvoir impérial de Napoléon III se sont distendues, et fragilisée culturellement par les « erreurs modernes » dont le Syllabus pontifical dresse le catalogue en 1864. Or l’Église possède, dans la France des années 1860, une puissance d’action culturelle très forte. Elle a développé, comme cela a été mieux étudié pour les églises anglicanes et méthodistes en Angleterre, une capacité de production d’imprimés très importante et est entrée en lutte, par le truchement de la presse, du livre et de la parole publique des clercs, contre les « mauvais livres ». En 1863, la Vie de Jésus devient la cible principale de cette lutte. Or les condamnations multipliées, imprimées et orales, et les interdictions de lecture ont eu l’effet paradoxal de faire connaître et de faire lire l’ouvrage comme en attestent, parmi d’autres, les lettres que ses lecteurs ont adressées à Renan.

Ainsi ce qui a transformé la Vie de Jésus en événement et en scandale est-il lié à un contexte proprement français. Il existe pourtant de nombreux indices de sa circulation et de son succès hors des frontières et l’on pourrait, en recensant les traductions autorisées ou non, les éditions légales ou de contrefaçon, dresser des cartes sur le modèle de celles qu’a proposées Franco Moretti dans son Atlas du roman européen (Paris, Seuil, 2000). Mais que nous diraient ces cartes sur un espace commun de réception et/ou de discussion ? Cette question a été au cœur des sessions consacrées à Renan dans ce colloque.


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